Um longo caminho para começar

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Enquanto a Southside Recycling espera para iniciar sua nova instalação de trituração de última geração em Chicago, a empresa está lidando com questões de licenciamento relacionadas a questões de justiça ambiental.

Quando o Reserve Management Group (RMG), com sede em Stow, Ohio, começou a construir a Southside Recycling alguns anos atrás em Chicago, a empresa pretendia construir a instalação de trituração de automóveis mais avançada do país. Até o momento, a empresa investiu US $ 80 milhões para construir a unidade de trituração em uma propriedade de 175 acres de sua propriedade ao longo do lado leste do rio Calumet. A RMG também opera outros negócios de reciclagem de longa data – incluindo Terminais Marítimos de Reserva, Napuck Salvage of Waupaca, South Shore Recycling e Regency Technologies – no local, partes das quais possui há quase 25 anos.

“Queríamos construir a melhor instalação de trituração imaginável”, disse Hal Tolin, diretor de operações da RMG. “Estamos muito confiantes de que fizemos isso.”

A RMG afirma que projetou a Southside Recycling tendo em mente a proteção ambiental e a comunidade. A instalação possui uma caixa de trituração de estilo europeu para melhor conter o ruído e as emissões. Ele incorpora um oxidante térmico regenerativo (RTO) e purificador úmido para lidar com a liberação de compostos orgânicos voláteis (VOCs). O triturador também possui uma coifa de sucção e filtros de alta eficiência para capturar metais e partículas. A operação de reciclagem de Southside possui até uma estação de tratamento de águas residuais no local e monitores de ar que medem as emissões 24 horas por dia, 7 dias por semana, assim que o negócio estiver funcionando.

A RMG realizou várias melhorias no paisagismo, incluindo o plantio e manutenção de cerca de 200 árvores nativas, na faixa de 5 acres que separa a instalação da comunidade vizinha. Ao longo dos muitos anos que a RMG tem operado nesta parte da cidade, a empresa tem se engajado com a comunidade apoiando ligas esportivas juvenis, apoiando o departamento de polícia local e fornecendo material e assistência financeira à Southeast Side of Chicago Food Pantry, que distribui refeições para mais de 1.200 pessoas a cada semana, de um prédio na propriedade da RMG que a empresa fornece para a despensa sem pagar aluguel.

No início de 2021, todos os equipamentos haviam sido instalados e os funcionários estavam prontos para o crescimento dos negócios na Southside Recycling. A empresa estava apenas esperando por uma licença de grande instalação de reciclagem (LRF) da cidade de Chicago para iniciar as operações. De acordo com a RMG, esta nova licença se aplica a apenas algumas empresas que atendem a certos limites para volumes de material manuseado, e as regras que a regem foram lançadas em junho de 2020. A Southside Recycling foi a primeira empresa a solicitar uma licença LRF sob esses novos as regras.

A Southside Recycling apresentou seu pedido de licença em novembro de 2020. Pouco antes dessa apresentação, a empresa disse que havia recebido promessas de autoridades municipais de que sua licença seria emitida até o final do ano. Após uma audiência pública sobre o requerimento e um pedido de informações adicionais do Departamento de Saúde Pública de Chicago (CDPH), a empresa apresentou um requerimento revisado em meados de janeiro de 2021. Tolin diz que, após a apresentação do requerimento revisado, a cidade assegurou à empresa que seu aplicativo estava completo e suficiente.

Mas, à medida que o inverno se transformava em primavera, a Southside Recycling ainda não havia recebido a licença esperada de que precisava para iniciar as operações. Tolin diz que a cidade enviou outro pedido de informações adicionais sobre a instalação e os outros negócios da RMG operando em sua propriedade – detalhes que ele diz não terem sido mencionados nos requisitos de pedido de licença ou em qualquer outra parte do processo de licenciamento até aquele ponto.

Ativistas de justiça ambiental (EJ) também protestaram contra a instalação de reciclagem Southside, expressando preocupação com a proximidade das instalações com escolas e bairros residenciais no lado sudeste de Chicago. De acordo com a empresa, essas preocupações foram atendidas pelo CDPH, apesar de suas próprias regras da LRF definirem “áreas sensíveis” como aquelas dentro de um raio de 660 pés de uma escola. A empresa diz que seu triturador está a mais de 2.500 pés de distância da escola mais próxima.

A cidade finalmente encerrou seu processo de revisão de licença para a instalação de reciclagem de Southside na primeira semana de maio, depois que o administrador da Agência de Proteção Ambiental dos Estados Unidos (EPA), Michael Regan, escreveu uma carta ao prefeito de Chicago, Lori Lightfoot. Esta carta, que fazia referência a conversas anteriores entre a administração de Lightfoot e a EPA, sugeria que a cidade parasse o processo de revisão de licença para realizar uma análise de EJ e avaliação de impacto na saúde na instalação. A carta de Regan não incluiu detalhes da análise sugerida a ser realizada ou citou qualquer autoridade relevante da EPA sobre o processo de licenciamento da cidade.

Steve Joseph, CEO da RMG , diz que até o início de setembro a empresa ainda não havia recebido nenhuma informação sobre essa análise.

“Ninguém definiu o que [a avaliação] é, o que estão fazendo e quando estão fazendo”, diz ele. “A carta do comissário Regan saiu em 7 de maio e então [comissária do CDPH] Dra. [Allison] Arwady me enviou uma carta no dia 10 que dizia algo no sentido de ‘nas próximas semanas, avisaremos você sobre o que está fazendo. ‘ Entramos em contato muitas e muitas vezes para perguntar: ‘O que podemos fazer para ajudar? O que você está fazendo? Quando você vai fazer isso? ‘ Acho que já se passaram 17 ou 18 semanas desde a carta de Regan. Eu não quero contar novamente. Não recebemos nada ”, disse ele sobre a situação no início de setembro.

Até o momento, as coisas não mudaram para a empresa. A Southside Recycling está presa no limbo, aguardando os detalhes da avaliação adicional e a emissão da licença LRF.

Uma parceria destruidora

A história da Southside Recycling remonta a um acordo que a RMG negociou com a General Iron, de Chicago, há vários anos.

A General Iron, que pertencia à família Labkon, operava uma trituradora de automóveis no bairro de Lincoln Park, no lado norte de Chicago, desde os anos 1970. Embora o bairro de Lincoln Park tenha sido originalmente zoneado como um distrito industrial planejado (PMD), o bairro foi enriquecido com o passar dos anos e as empresas de manufatura começaram a deixar a área.

Há alguns anos, a cidade removeu a designação PMD do local do Lincoln Park. A General Iron continuou sendo uma das únicas empresas de manufatura restantes, e o reciclador de sucata enfrentou o escrutínio dos vizinhos e da cidade para realocar ou interromper as operações.

A RMG operava empresas de reciclagem em sua propriedade do lado sudeste desde a década de 1990, e Joseph diz que estava prestando atenção à situação do General Iron há algum tempo. Embora RMG tenha ficado fora do negócio de trituração, ele diz que a empresa viu uma oportunidade de construir um novo negócio, já que a General Iron continuou a enfrentar pressão para encerrar sua operação de longa data em Lincoln Park.

“Tínhamos um relacionamento com os Labkons. Fizemos alguns negócios com eles e os conhecíamos ”, diz Joseph. “Certo dia, pegamos o telefone e dissemos: ‘Sabemos que você colocou esse negócio no mercado e que está procurando imóveis’”.

Em 2018, o RMG fechou um acordo preliminar com a família Labkon para comprar os ativos da General Iron e construir uma nova instalação na propriedade existente do RMG. As empresas imaginaram que o acordo levaria a “uma nova e moderna instalação de reciclagem de metal”.

Na mesma época, RMG e General Iron se reuniram com as partes interessadas da comunidade e grupos ambientais no lado sudeste, incluindo a Força-Tarefa Ambiental do Sudeste (SETF), a Coalizão do Lado Sudeste para Ban Petcoke e o Conselho de Defesa dos Recursos Naturais (NRDC), para responder perguntas sobre a instalação de reciclagem proposta e explicar como o projeto do novo negócio garantiria a proteção da comunidade e do meio ambiente.

No entanto, quando as empresas tentaram continuar o diálogo com os grupos ambientalistas, eles foram firmemente rejeitados. “A SETF e as organizações locais, regionais e nacionais alinhadas com a SETF se opõem de maneira uniforme e incondicional à proposta do General Iron de operar no lado sudeste de Chicago [sic]”, escreveu Keith Harley, advogado da SETF, por e-mail que a RMG compartilhou com a Recycling Today . A RMG diz que a Harley identificou incorretamente seu negócio como General Iron na correspondência. “Essas organizações estão determinadas a se opor à General Iron em todos os pontos do processo de aprovação e, se necessário, todos os dias depois disso.”

Nesse período, as empresas também se envolveram em discussões sobre o projeto com a cidade de Chicago. “Antes de fecharmos o negócio, sabíamos que a cidade seria uma peça-chave disso”, diz Joseph. “Precisávamos saber que poderíamos continuar operando no lado norte [em Lincoln Park] enquanto construímos uma instalação e obtivemos as licenças para fazer isso.”

Em 2019, Chicago elegeu Lori Lightfoot para assumir o cargo de prefeito. As discussões entre a cidade e as empresas foram interrompidas por vários meses, enquanto a nova administração do prefeito tomava posse. As conversas foram reiniciadas e, após várias reuniões, um acordo entre RMG, General Iron e a cidade de Chicago foi assinado em setembro de 2019. Esse contrato possibilitou a operação contínua da operação de Lincoln Park até o final de 2020 e descreve como a cidade seria “Coopere razoavelmente com a RMG para alcançar a transição eficiente e rápida do negócio para as propriedades de Southside, incluindo assistência razoável com o processamento e revisão dos pedidos de licença e permissão.” O acordo também inclui cláusulas que prevêem reuniões, a pedido de qualquer parte, pelo menos uma vez a cada 60 dias,

“Fechamos a transação com os Labkons uma ou duas semanas depois de assinar o acordo com a cidade”, diz Joseph. “[A aquisição] demorou cerca de 10 meses, mas não estávamos fechando o negócio antes de termos esse acordo firmado com a prefeitura. Sabíamos o que íamos gastar [na nova instalação] e sabíamos que precisávamos do fluxo de caixa das operações existentes para conseguir nos ajudar a superar a lacuna. ”

Também em setembro de 2019, a RMG solicitou à Agência de Proteção Ambiental de Illinois (IEPA) uma licença de construção para construir e operar o triturador, um processo que normalmente incluiria um período de comentários públicos de 90 dias. Dadas as preocupações do EJ que há muito afetavam o lado sudeste de Chicago, o IEPA tomou medidas adicionais para permitir a revisão e comentários públicos sobre o pedido de licença. Em junho de 2020, após um período de comentários públicos de 270 dias que incluiu várias audiências públicas, o IEPA emitiu a licença de construção e as condições relacionadas às quais a Southside Recycling seria obrigada a obedecer. Essas condições foram moldadas tanto pelas preocupações expressas por membros do público quanto pela consulta do IEPA com cientistas da Região 5 da EPA dos EUA, que elogiaram a agência estadual por seu envolvimento público completo e processo de EJ.

No mesmo mês em que a licença do IEPA foi emitida, a cidade anunciou suas novas regras que regem as licenças para grandes instalações de reciclagem. A empresa relata que a RMG e a General Iron estavam cientes de que essas regras – voltadas principalmente para operações de trituração como a Southside Recycling – estavam em andamento, mas descobrir como projetar e construir uma instalação que obedecesse aos novos regulamentos representava outro obstáculo para navegar. Essas regras incluem padrões para monitoramento de poluição, ruído e tráfego, entre outras coisas.

“Eles criaram a nova licença de grande instalação de reciclagem, que sabíamos que aconteceria antes de começarmos a construção”, acrescenta Joseph. “Nós e outros, incluindo os grupos ambientais, fornecemos informações e trabalhamos com a cidade para desenvolver essas regras. Eles tiveram reuniões públicas para falar sobre como seria a licença da LRF. É provavelmente a licença de instalação de reciclagem mais rigorosa que existe em qualquer lugar nos Estados Unidos, especialmente devido à necessidade de monitoramento do ar 24 horas por dia, 7 dias por semana. ”

Em resposta às regras da LRF, a RMG garantiu que a Southside Recycling incluísse monitores de ar no perímetro da propriedade, que Joseph diz estar em operação hoje. Quando o negócio estiver funcionando, os dados de emissões estarão disponíveis para as partes interessadas da cidade e da comunidade.

Até o momento, Joseph diz que só viu outra trituradora de automóveis em sua carreira de mais de 30 anos que se aproxima do nível de gestão ambiental que a Southside Recycling instalou para cumprir as regras da LRF.

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